Allá por el año 2002 tenía recién estrenada la PlayStation 2, y descubrí en un DVD de demos el grandioso Ace Combat 4: Shattered Skies. Desde ese momento, la saga Ace Combat se convirtió en una de mis favoritas de todos los tiempos, y uno de los referentes del género de aviones de combate en los videojuegos. Después de la salida de Ace Combat 6 en exclusiva para Xbox 360 (y ahora retrocompatible con Xbox One), hemos tenido que esperar casi una década para ver una nueva entrega que nos llevara de regreso a Strangereal. Pues bien, la espera se ha acabado, y por fin tenemos en nuestras manos la séptima entrega de la franquicia, Ace Combat 7: Skies Unknown. ¿Mantiene el nivel, calidad y altura de las anteriores entregas? Vamos a averiguarlo.

Uno de los elementos que definen la saga Ace Combat es que casi todas sus entregas suceden en una tierra alternativa llamada Strangereal. Este contexto tiene su propio mapa, naciones, historia ficticia, conflictos, etc; pero todo ello con un aspecto muy familiar y paralelo a nuestra historia. En un momento dado, después de Ace Combat 6, Namco y Project Aces decidieron cambiar ese contexto y sacar algunas entregas que sucedían en nuestro mundo (por supuesto, manteniendo toda la ficción). Juegos de esta etapa serían, por ejemplo, Ace Combat Joint Assault o Ace Combat Infinity. Y aunque estos juegos estaban bien, los fans echábamos de menos el mundo ficticio de los originales, así que cuando se anunció que una séptima iteración regresaba a este mundo, supuso una gran noticia.

En concreto, Ace Combat 7 nos sitúa otra vez en el continente de USEA ─el mismo del cuarto episodio─ en el año 2019, unos 15 años después de los eventos de Ace Combat 4. En esta época, Erusea vuelve a la actitud bélica, pero en esta ocasión usando drones para combatir contra la nación de OSEA (nación bien conocida de Ace Combat 5). Teniendo en cuenta el contexto temporal del juego y el uso de los drones, se aprecian muchos elementos futuristas en un claro guiño a Ace Combat 3 (que cronológicamente se sitúa bastante cerca) y a la base fundacional de toda la Cronología Galáctica de Namco, una línea de tiempo de Namco que engloba todos sus títulos espaciales en un mismo universo, incluyendo clásicos como Galaga.

En la presente entrega tomamos el papel de Trigger, un piloto de OSEA que, por unas desafortunadas circunstancias, es culpado de cierto crimen y tiene que pagar su condena en una prisión militar. Pero no es una prisión cualquiera, es una base militar que usa a los prisioneros como carne de cañón en la guerra. Por lo tanto, tendremos que participar en una serie de misiones sin demasiado apoyo ni confianza por parte de los superiores. De nosotros depende que Trigger sobreviva, que se convierta en un as y en un valor activo en el conflicto. Como no podría ser de otra manera, hay muchos más personajes, y gracias a sus narraciones iremos viendo la evolución del conflicto, que al más puro estilo Ace Combat tendrá muchos giros argumentales.

Pero está claro que la historia en los Ace Combat simplemente nos sirve como base para presentarnos una serie de misiones trepidantes, donde el uso del avión adecuado nos dará la victoria. La campaña principal de este séptimo episodio está formada por 20 misiones, y nos puede durar unas ocho horas aproximadamente. Como en anteriores entregas, se nos invita a superar el juego varias veces en dificultades superiores para ir desbloqueando todo el contenido. De esta forma, si queremos conseguirlo absolutamente todo, la duración total se multiplica bastante.

En Ace Combat 7 tenemos de regreso los mapeados con solamente una misión para cumplir, a diferencia de Ace Combat 6, que tenía muchos menos mapas y algunos de ellos tenían varias misiones a la vez para cumplir. Por supuesto, y fiel al espíritu de la saga, la mayor parte de los niveles tienen momentos donde la misión cambia o sucede algo inesperado. O tenemos muchas misiones que nos presentan una situación inusual, algo también clásico de esta franquicia. Por ejemplo, podemos tener una misión en la que la primera mitad nos invita a infiltrarnos sin que nos descubran, para luego evolucionar a una misión de bombardeo donde tenemos que liberar una pista de aterrizaje del enemigo.

Posiblemente, la mayor novedad de Ace Combat 7 son las nubes y los efectos meteorológicos. No solo se ven genial, sino que impactan a la jugabilidad de muchas maneras. Las nubes afectan a la visibilidad de los aviones y su capacidad de apuntado con los misiles. También pueden congelar el avión, las turbulencias pueden afectar al control del avión, los rayos nos pueden dejar neutralizado temporalmente el radar y el HUD del avión… Están realmente muy bien implementadas estas características, y aunque puede parecer que es un hándicap, podemos usar estos elementos a nuestro favor, y de hecho hacerlo en algunas misiones es esencial.

Ace Combat 7 nos ofrece un gran número de cazas de combate, cada uno con sus armas especiales, que iremos desbloqueando conjuntamente con piezas de mejora en el árbol de habilidades. En anteriores juegos, cada vez que superábamos una misión se solía desbloquear un avión nuevo. Ahora, simplemente usando los puntos que obtenemos, podemos ir desbloqueando poco a poco los aviones, las mejoras y demás. Todo ello con diferentes ramas y en un orden específico. Aviones como el carismático F-22 se encuentran en los puntos más alejados del árbol, y tendremos que planear bien la ruta para llegar a los aviones que deseamos. Este árbol comparte desbloqueos tanto en la campaña como en el multijugador online. Para obtener todos los elementos, vamos a tener que jugar muchas horas de la mejor forma posible.

Ace Combat 7 dispone de un modo multijugador online bastante sencillo, pero sumamente eficaz. Tenemos disponibles dos modos de juego: batalla por equipos y batalla campal. En la primera categoría disputamos una partida por equipos de 2 vs 2, 3 vs 3 o 4 contra 4, donde tendremos que derribar al equipo contrario todas las veces que podamos. Batalla campal es exactamente igual, pero todos los jugadores se enfrentan entre sí, ganando el jugador que más puntos haya hecho. Cada partida nos da una serie de bonificaciones que sirven para subir de rango, así como para obtener emblemas y títulos para personalizar nuestro caza. También se nos posibilita el cambiar una serie de opciones para limitar el rango de mejoras que se pueden usar o el uso de armas especiales.

Gráficamente el juego es una maravilla. Desde Ace Combat 4 los escenarios de la saga siempre han sido muy fotorealistas, pero en la séptima entrega esto es multiplicado al siguiente nivel. Tenemos una gran variedad de mapas, con muchos detalles, las ciudades con sus edificios detallados, puentes, los efectos meteorológicos y, por supuesto, los modelados de los aviones. Y todo ello con un framerate muy estable y ampliamente superior a lo visto en su predecesor. El juego nos ofrece también una mini-campaña en realidad virtual (exclusivamente en PlayStation VR) donde tomamos el papel una vez más de Mobius 1, el protagonista del mentado Ace Combat 4, en tres misiones que aprovechan el potencial del dispositivo de Sony en PS4.

La música de Keiki Kobayashi es soberbia; todas las misiones tienen su melodía particular y va cambiando acorde la situación. Todos los temas suenan genial, y particularmente muchos de ellos son desmesuradamente épicos. Como curiosidad, debo añadir que en el multijugador podemos escuchar temas de anteriores Ace Combat, un guiño que se agradece. Por supuesto, no pueden faltar las conversaciones por radio, que siempre ponen en situación. Tienen una gran interpretación, y además en esta ocasión podemos elegir el idioma entre el inglés o el japonés (ambas versiones son excelentes y merece la pena probar la campaña con las dos variantes).

En conclusión, Ace Combat 7 ha tardado su tiempo en salir, pero no decepciona, es justamente todo lo contrario. Es un juego excelente en todos sus aspectos, está muy bien realizado y se le nota el cuidado en su desarrollo. Es una experiencia que ningún fan de la saga Ace Combat puede dejar pasar, y desde luego es una adquisición indispensable para todos los fans de los aviones de combate.

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